Perché Saturno ha anelli intorno ad esso?

Immagine drammatica di Saturno.

Sicuramente uno dei panorami più belli che il sistema solare ha da offrire, Saturno è avvolto dal pieno splendore dei suoi maestosi anelli. NASA/JPL/Istituto di scienze spaziali





SaturnoGli straordinari anelli lo rendono uno degli oggetti più belli che gli osservatori delle stelle possono individuare nei cieli. Il magnifico sistema ad anello è visibile anche attraverso un piccolo telescopio, anche se non con molti dettagli. Le migliori viste sono arrivate da veicoli spaziali, come i Voyagers, e le missioni Cassini. Da questi incontri ravvicinati, gli scienziati planetari hanno acquisito una grande quantità di informazioni che aiutano a illuminare l'origine, i movimenti e l'evoluzione degli anelli di Saturno.

Da asporto chiave

  • Gli anelli di Saturno sono fatti in gran parte di ghiaccio, inframmezzato da particelle di polvere.
  • Saturno vanta sei principali sistemi di anelli, con divisioni tra di loro.
  • Gli anelli potrebbero essersi formati quando una piccola luna si è avvicinata troppo a Saturno e si è rotta in pezzi, ma le particelle potrebbero provenire anche da comete o asteroidi vaganti.
  • Si pensa che gli anelli siano abbastanza giovani, hanno solo poche centinaia di milioni di anni, e secondo Nasa , potrebbero dissiparsi nei prossimi cento milioni di anni circa.

Attraverso un telescopio, gli anelli di Saturno sembrano quasi solidi. Alcuni dei primi astronomi, come Jean-Dominique Cassini, sono stati in grado di identificare quelle che sembravano 'lacune' o rotture negli anelli. Il più grande di questi prende il nome dal famoso astronomo, la Divisione Cassini. All'inizio, la gente pensava che le interruzioni fossero aree vuote, ma le viste dei veicoli spaziali del XX secolo mostravano che anche loro erano piene di materiale.



Quanti anelli ha Saturno?

Ci sono sei principali regioni ad anello. I principali sono gli anelli A, B e C. Gli altri, D (il più vicino), E, ​​F e G sono molto più deboli. Una mappa degli anelli li mostra nel seguente ordine, partendo appena sopra la superficie di Saturno e spostandosi verso l'esterno: D, C, B, Divisione Cassini, A, F, G ed E (i più distanti). C'è anche un cosiddetto anello 'Phoebe' che è alla stessa distanza del Luna Febe. Gli anelli sono nominati in ordine alfabetico in base all'ordine in cui sono stati scoperti.

Schema di Saturno

Questa immagine realizzata dalla sonda Cassini cattura quasi l'intero sistema ad anello delle varie regioni. NASA/JPL/Space Science Institute/Wikimedia Commons/Public Domain



Gli anelli sono larghi e sottili, con il più largo che si estende fino a 282.000 chilometri (175.000 miglia) dal pianeta, ma nella maggior parte dei luoghi sono spessi solo poche decine di piedi. Ci sono migliaia di anelli nel sistema, ciascuno composto da miliardi di frammenti di ghiaccio che orbitano attorno al pianeta. Le particelle dell'anello sono in gran parte molto pure acqua Ghiaccio. La maggior parte dei pezzi sono piuttosto piccoli, ma alcuni hanno le dimensioni di montagne o anche di piccole città. Possiamo vederli dalla Terra perché sono luminosi e riflettono molta luce solare.

Rappresentazione artistica delle particelle dell

Concezione artistica dell'aggregazione del materiale dell'anello in orbita attorno a Saturno. Alcune particelle dell'anello sono grandi mentre altre sono piccole. NASA/JPL/Università del Colorado/Wikimedia Commons/Public Domain

Le particelle dell'anello sono mantenute in posizione dalle interazioni gravitazionali tra loro e con piccole lune incorporate negli anelli. Questi 'satelliti da pastore' cavalcano il branco sulle particelle dell'anello.

Come Saturno ha ottenuto i suoi anelli

Mentre gli scienziati hanno sempre saputo che Saturno ha anelli, non sanno da quanto tempo gli anelli esistono e quando sono nati. Ci sono due teorie principali.



Nato così, Teoria Uno

Per molti anni, gli scienziati hanno ipotizzato che il pianeta e i suoi anelli fossero nati all'inizio della storia delsistema solare. Credevano che gli anelli fossero stati creati da materiali esistenti: particelle di polvere, asteroidi rocciosi, comete e grandi massi di ghiaccio.

Quella teoria ha dominato fino alle prime esplorazioni di veicoli spaziali effettuate dalle missioni Voyager a partire dal 1981. Immagini e dati hanno mostrato cambiamenti negli anelli, anche in brevi periodi di tempo. La Missione Cassini ha fornito ulteriori informazioni che gli scienziati stanno ancora analizzando, indicando che le particelle dell'anello vengono perse in brevi periodi di tempo. Un altro indizio sull'età degli anelli viene dalla purissima composizione di ghiaccio d'acqua delle particelle. Gli scienziati sostengono che questo significa che gli anelli sono molto, molto più giovani di Saturno. Le particelle di ghiaccio più vecchie verrebbero oscurate dalla polvere nel tempo. Se è vero, allora gli anelli che vediamo ora potrebbero non risalire alle origini di Saturno.



Una luna spezzata, teoria due

In alternativa, l'attuale sistema di anelli potrebbe essere stato creato quando una luna delle dimensioni di Mimas si è allontanata troppo vicino a Saturno circa 200 milioni di anni fa e si è rotta, a causa dell'immenso gravità . I pezzi risultanti sarebbero quindi caduti in orbita attorno a Saturno, creando gli anelli che vediamo oggi. È possibile che questo scenario di rottura della luna si sia ripetuto molte volte durante i 4,5 miliardi di anni di vita del pianeta. Gli anelli che vediamo oggi sono solo l'insieme più recente, secondo questa teoria.

È anche possibile che un primissimo mondo 'simile a un Titano' possa essere stato coinvolto nella creazione degli anelli, formando un sistema molto più grande e massiccio di quelli visti oggi.



Lo sapevate?

Saturno non è l'unico pianeta con anelli.Giove gigante,misterioso Urano, eNettuno freddoaverli anche tu.

Indipendentemente da come si siano formati, gli anelli di Saturno continuano a cambiare nel tempo, acquisendo materiale man mano che gli oggetti più piccoli si avvicinano troppo. Sulla base dei dati raccolti durante ilMissione Cassini, gli scienziati ritengono che gli anelli attirino la polvere interplanetaria, che aiuta a ricostituire i materiali che si perdono nel tempo. Anche l'attività all'interno degli anelli da parte delle lune pastore provoca cambiamenti negli anelli.



Localizzazione delle eliche.

Questa raccolta di immagini Cassini fornisce un contesto per comprendere la posizione e la scala delle caratteristiche a forma di elica osservate all'interno dell'anello A di Saturno. NASA/JPL/Space Science Institute/Wikimedia Commons/Public Domain

Il futuro degli anelli di Saturno

Gli scienziati hanno una serie di teorie su come gli anelli attuali potrebbero dissiparsi, ma la maggior parte concorda sul fatto che probabilmente non dureranno a lungo. Nuovi anelli si formerebbero solo se qualcosa si avvicinasse abbastanza da rompersi. Altre particelle più piccole, mentre vengono radunate dalle lune vicine, potrebbero diffondersi nello spazio e andare perse nel sistema. Quando le lune stesse migrano verso l'esterno, le particelle dell'anello che 'raccolgono' si diffonderanno.

Le particelle potrebbero 'piovere' su Saturno o dissiparsi nello spazio. Inoltre, bombardamenti e collisioni con meteoroidi potrebbe far uscire le particelle dall'orbita. Nel tempo, queste azioni potrebbero far perdere massa agli anelli e alla fine scomparire completamente. I dati di Cassini suggeriscono l'idea che gli anelli attuali potrebbero avere al massimo qualche centinaio di milioni di anni. Possono durare solo altri cento milioni di anni prima di dissiparsi nello spazio o nel pianeta. Ciò significa che gli anelli di Saturno sono effimeri rispetto al pianeta stesso e che il pianeta avrebbe potuto avere molte serie di anelli poiché i mondi più piccoli si sono avvicinati troppo durante la vita di Saturno.

Una cosa su cui gli scienziati sono d'accordo: il tempo significa cose diverse per la vita di un pianeta e saremo in grado di apprezzare gli straordinari anelli di Saturno per molti millenni in più.

Fonti

Grossman, Lisa. Gli anelli di Saturno potrebbero essere lune frantumate. Notizie scientifiche per gli studenti, 24 gennaio 2018.

'Quanto sono spessi gli anelli di Saturno?' Banco di riferimento, Hubblesite.

'Saturno.' Nasa, 25 aprile 2019.

Steigerwald, Bill. 'La ricerca della NASA rivela che Saturno sta perdendo i suoi anelli al tasso di scenario peggiore'. Nancy Jones, NASA, 17 dicembre 2018, Greenbelt, Maryland.